Motlhalo, le maestro méconnu du milieu de terrain sud-africain

Linda Mothlalo of South Africa during the 2018 TOTAL African Womens Cup of Nations Final match between Nigeria and South Africa on the 01 December 2018 at Accra Sports Stadium, Ghana  Pic Sydney MahlanguBackpageP

L'Afrique du Sud a connu l'un de ses meilleurs moments dans le football féminin international, en décrochant une solide victoire sur le Nigeria, neuf fois champion d'Afrique, lors de la Coupe Aisha Buhari à Lagos.

La percée des Banyana sur la plus grande scène s'est concrétisée lors de la Coupe d'Afrique des Nations Féminine Total Ghana 2018 avec un billet pour France 2019, quatre ans après avoir loupé la Coupe du Monde Féminine Canada 2015.

Les Sud-Africains rêvant de voir leurs jeunes talents dominer un jour le continent et briller également sur la scène mondiale, sont ravis que le pays se démarque autant après un travail énorme abattu sur le plan régional.

Thembi Kgatlana, Gabriela Salgado, Robyn Moodaly, Hildah Magaia, Sibulele Holweni font partie de celles qui ont gravi les échelons et s'imposent dans l'équipe des Banyana Banyana comme les pièces maîtresses alors qu'elles ont moins de 25 ans.

Linda Mothlalo during the 2018 TOTAL African Womens Cup of Nations, Banyana Training the 19 November 2018 at Ndoum Stadium, Ghana  Pic Sydney MahlanguBackpagePix

Linda Motlhalo a peut-être eu 23 ans en juillet, mais elle est déjà considérée comme le pivot des Banyana sous la direction de l'entraîneure Desiree Ellis. Elle compte 44 sélections avec neuf buts inscrits depuis ses débuts dans l'équipe senior en 2015 – alors qu'elle n'avait que 17 ans à l'époque.

Née à Brandvlei, Motlhalo a perfectionné ses compétences footballistiques au JVW FC avant de décrocher son premier contrat professionnel avec l'équipe américaine Houston Dash en 2018, puis Beijing Phoenix un an plus tard et maintenant Djurgardens, où elle est attachée depuis 2020.

"Je m'épanouis, même si lors de ma première année j'ai joué en tant que milieu de terrain défensif, ce qui n'est pas mon poste", a déclaré Motlhalo, qui a remporté le soulier d'or de lu Championnat Féminin COSAFA 2018, à CAFOnline.com.

"Mais maintenant, je suis de retour là où j'aime jouer et avec le nouvel entraîneur (Magnus Palsson), les choses se présentent bien pour moi.

"Je suis le genre de joueuse désireuse d'apprendre, j'ai posé beaucoup de questions à l'entraîneur en Suède sur ce que je dois faire, c'est comme ça que je me suis adaptée."

Depuis qu'elle a déménagé à Stockholm, la Sud-Africaine a joué un rôle régulier, débutant 37 matches lors de ses 40 apparitions sous le maillot de Damallsvenskan, avec deux buts jusqu'à présent.

Je me souviens de tout, nous avons fait un bon match contre le Nigeria, c'est dommage que nous ayons raté un penalty, mais cela fait partie du jeu et nous continuons d'avancer. Linda Mothalo

Son adaptation rapide à la vie en Suède n'aurait pas été aisée sans la présence de sœurs africaines en club : la Camerounaise Alexandra Takounda, ainsi que le duo ghanéen Portia Boakye et Elizabeth Addo.

"Je suis loin de chez moi, et avoir une maison africaine c'est vraiment bien. On parle de nos équipes nationales et j'en suis contente", a-t-elle admis.

"J'ai Portia et Addo dans l'équipe. J'ai joué contre Addo, qui est l'une des meilleures milieux de terrain d'Afrique, aux États-Unis et en Chine et maintenant nous jouons dans la même équipe, nous nous comprenons bien."

En septembre, la milieu de terrain a fait son retour dans le giron des Banyana pour la première fois depuis France 2019 lors de la Coupe Aisha Buhari et elle n'a pas pu cacher son enthousiasme en tant que l'une des six stars basées à l'étranger.

"La dernière fois que j'ai représenté les Banyana Banyana, c'était à la Coupe du Monde Féminine France 2019", a déclaré Motlhalo, qui est issue d'une famille de footballeurs.

"Je dis toujours que lorsque je reçois la convocation, je ne la prends pas pour acquise. Je suis vraiment honorée de représenter le pays et j'avais hâte de jouer contre le Nigeria. J'ai juste essayé de m'amuser."

Ngozi Okobi of Nigeria challenged by Linda Mothlalo of South Africa during the 2018 TOTAL African Womens Cup of Nations Final match between Nigeria and South Africa on the 01 December 2018 at Accra Sports Stadium

L'Afrique du Sud a failli célébrer sa toute première couronne continentale au Ghana en 2018, mais Motlhalo a manqué son penalty qui a vu les Banyana subir une défaite déchirante en finale contre le Nigeria.

"Je me souviens de tout, nous avons fait un bon match contre le Nigeria, c'est dommage que nous ayons raté un penalty, mais cela fait partie du jeu et nous continuons d'avancer", a-t-elle raconté.

Trois ans plus tard, les Banyana ont battu les Africaines de l'Ouest 4-2 pour remporter la Coupe Aisha Buhari et la star de Djurgardens, qui a joué un rôle central dans leur plus grand triomphe, a raconté des souvenirs menant à l'exploit sans précédent.

"Nous les connaissons, elles nous connaissent. La seule chose était d'essayer d'être imprévisible dans les formations et le style de notre jeu", a-t-elle raconté.

"Par exemple, le Nigeria est très physique, nous devions être de plus en plus rapides qu'elles. Nous devions également les surpasser et nous avons montré que nous n'avions plus peur d'elles.

"C'était plus que des capacités sur le terrain parce que mentalement, nous sommes à un niveau différent. Vous allez voir que nous nous encourageons tout le temps, je pense que nous avons bien fait contre le Nigeria."

Linda Mothlalo of South Africa awarded TOTAL Woman of the match during the 2018 TOTAL African Womens Cup of Nations semi final match between South Africa and Mali on the 27 November 2018 at Cape Coast Stadium, Gh

Avant de dominer le Nigeria, l'équipe d'Ellis a battu le Ghana 3-0 pour mettre fin à une séquence de six matches sans victoire et la Sud-Africaine a admis avoir échangé des mots avec ses coéquipières ghanéennes en club avant le match.

"Nous avons beaucoup discuté lorsque nous étions en club et nous savions que nous nous affronterions lors du tournoi", a déclaré Motlhalo.

"Nous avons parlé de la confrontation, de l'intérêt du jeu et de la force de nos équipes, mais nous n'avons pas parlé du score. Le Ghana était plus physique que nous, nous savions donc que nous devions jouer plus vite qu'elles.

"La première mi-temps était un peu compliquée, mais finalement nous avons joué en équipe et avons pu marquer trois buts. À l'époque, nous avions du mal, mais maintenant nous avons pris du recul, ce qui nous permet de continuer."

Les Banyana ont subi une rare défaite lors du Championnat Féminin COSAFA 2021, mais se réorganiseront alors qu'elles entament leur campagne de qualification pour la CAN Féminine 2022 contre le Mozambique, qu'elles ont récemment battu 3-1.

Linda Mothlalo of South Africa is tackled by of Cecilia Akeng Nengono of Equatorial Guinea during the 2018 TOTAL African Womens Cup of Nations match between Equatorial Guinbea and South Africa on the 21 November

Pour l'épreuve de force, l'entraîneure Ellis a convoqué six professionnelles basées à l'étranger, dont Mothalo et la star basée en Suède est convaincue qu'elles peuvent s'appuyer sur leur belle forme affichée lors du tournoi de Lagos.

"Je pense qu'une chose qui nous aiderait serait d'avoir plus de matches amicaux et de matchs internationaux, ce qui nous aide à prendre de l'élan et à marquer des buts", s'est-elle enthousiasmée.

"Le tournoi (Aisha Buhari Cup) nous a aidées à nous préparer et à voir ce que nous avons en tant qu'équipe. C'est une chance pour nous de jouer contre les deux meilleures équipes d'Afrique dans notre préparation pour la CAN féminine et nous savons où nous en sommes. "

Cette fois, Mothalo espère montrer à nouveau sa superbe forme au cœur du milieu de terrain des Banyana lors de leur apparition à l'Estadio Nacional de Zimpeto contre l'équipe mozambicaine mercredi.